Hur man läser målningar: Thomas Coles Oxbow

Miljövarningar från ett klassiskt konstverk

Konst är en plats där idéer är inskrivna och experimenterade med. Mänsklig aktivitet kan göras vacker eller förstörande, beroende på hur konstverket presenterar sig.

Thomas Coles målning av en oxbåge i Connecticut River Valley har en ljus och en mörk sida. Stormen som sveper över måleriets vänstra sida - en storm som har gått - står i kontrast till den solbadade ytan som den lämnar i sitt ögonblick.

Cole var mycket bra på dramatisk komposition.

Dessutom är det som är skårat i skugga allt i förgrunden, så att det gula ljuset som sträcker sig ut över de mer avlägsna lågländerna lägger tonvikt på intrycket av öppenhet och öppenhet. De solbelysta slätterna är ockuperade av en pastoral scen med åkrar och jordbruksmarker, vilket tyder på utsikterna för landskapsodling för utveckling av den amerikanska nationen: landet plöjs in i åkrar, hus har byggts, rök stiger upp från skorstenar och i avlägset kullar, trädröjningar ärr i sluttningarna.

Den höga utsiktspunkten från Mount Holyoke ger oss ett svepande panorama, så att vi som tittare blir uppmanade att vidga ögonen på scenens skönhet och bredd. Om målningen innehåller oro över den naturliga miljöns öde, måste du titta lite närmare för att se dem.

På ytan har Cole målade ett naturligt underverk: den slingrande banan av en flod över en lågliggande dal, med det dramatiska tillskottet av förändrade väderförhållanden, vilket ger en känsla av att konstnären har "fångat" ett flyktigt ögonblick. I själva verket arbetade Cole främst i sin studio och utvecklade gradvis sina målningar från skisser.

Detalj från ‘View from Mount Holyoke, Northampton, Massachusetts, efter en åskväder - The Oxbow’ (1836) av Thomas Cole. Metropolitans Konstmuseum. Källa Wikimedia Commons.

Målat 1836 producerade konstnären en vision av ett landskap i ett tillstånd av transformation. I själva verket tillhandahåller målningen tre överlappade tidsramar: den snabba starten av en storm, som anländer och avgår inom några minuter eller timmar; rensning av träd och vildmark som ska ersättas av jordbruk och städer, en process som äger rum över år och decennier; och den långt långsammare geologiska processen av en flod som flödar över plattland och långsamt siltar upp, så skapar kurvor som så småningom förvandlas till oxbågar, den stora hästsko-slingan som ger målningen sitt ämne.

Verket visades först på National Academy of Design 1836 med titeln View from Mount Holyoke, Northampton, Massachusetts, efter åskväder. Att måla det amerikanska landskapet var en ny fasett av amerikansk konst. En gång sett som en plats för fara och svårigheter är det en paradox i det amerikanska landskapet att det var bara när det hotades av mänskligheten att det började behandlas som ett skönhetsskådespel. Detta är naturligtvis ödet för alla naturområden, och på samma sätt som europeisk landskapskonst var en reaktion på 1700-talets urbanisering och den vetenskapliga upplysningen, så amerikansk landskapskonst rotade när den amerikanska gränsen pressades längre västerut i vildmarken .

Cole var en av grundarna i Hudson River School, en grupp konstnärer som utforskade Hudson River Valley och de omgivande bergskedjorna. I traditionen för europeiska romantiska landskapsmålare som Claude Lorrain och John Constable krönkade Hudson River School den försvinnande vildmarken och den växande närvaron av modern civilisation som samtidiga och ibland harmoniska fenomen.

Coles målning, bättre känd helt enkelt som The Oxbow, riktar med eftertryck vår uppmärksamhet till denna gränslinje: målningen är delad i hälften längs diagonalen, och bestämmer en avgörande bild av en "otämd" natur med en pastoral bosättning, som omfattar vad Cole beskrev som "en förening av det pittoreska, det sublima och det magnifika. ”

Detalj från

Vad försökte Cole att måla här? Är detta ett firande av mänsklighetens herravälde över landet eller en varning om en gammal miljö som hotas?

Från det sjuttonhundratalet var förhållandet mellan konst och naturvärlden föremål för mycket diskussioner. Under århundradet skedde irreversibla förändringar i hur många människor interagerade med naturen. Färre och färre arbetade på marken när urbaniseringen fortsatte snabbt. Vetenskapliga framsteg reviderade naturens perspektiv som bärare av symboler och emblem i ett klassificerbart system. Anslaget av vildmark till funktionell, reglerad areal innebar att riket ”verklig natur” drevs till ett ytterligare avstånd.

Cole placerade sig i målningen, som en liten figur i förgrunden med hatt och satt vid ett staffli. Detalj från ‘View from Mount Holyoke, Northampton, Massachusetts, efter en åskväder - The Oxbow’ (1836) av Thomas Cole. Metropolitans Konstmuseum. Källa Wikimedia Commons.

Cole levde vid en tidpunkt då mångfalden och storheten i naturen firades för sina ”sublima” kvaliteter, men ändå blev naturens tämning lika värderad för dess fördelar för samhället. Coles målning är framgångsrik eftersom den kopplar samman dessa möjligen motstridiga värden till en enhetlig helhet.

Om detta låter som en tvetydig slutsats, tror jag att det är möjligt att urskilja en allvarlig varning i Coles oxbow-målning. På "vildmarkssidan" ser vi en serie knutna träd bland en tjock skog av ogenomtränglig grön. Naturen och civilisationen visas som en tydlig motsats som inte existerar tillsammans. Trasiga träd och en växande storm berättar för oss att vildmarken hotas och den skyldige är kulturen 'Arcadia'.

För att understryka storleken på dilemmaet har Cole lagt till en ytterligare ledtråd. På kullen i fjärran bakgrunden verkar loggningsärr i skogen bilda hebreiska bokstäver, en detalj som först märktes många decennier efter att målningen först visades. Från vårt perspektiv läser det som Noah (נֹח). Om det ses upp och ner, som från Guds perspektiv, bildas ordet Shaddai, 'den Allsmäktige'.

Detalj från ‘View from Mount Holyoke, Northampton, Massachusetts, efter en åskväder - The Oxbow’ (1836) av Thomas Cole. Metropolitans Konstmuseum. Källa Wikimedia Commons.

Med tanke på det tjugoförsta århundradet bör målningen påminna oss om att vi har skjutit tillbaka vildmarkens gränser länge nu. Verksamheten i det vanliga samhället i dag har blivit alltmer avlägset från naturen, både fysiskt och psykiskt. Denna avskiljning ger det nödvändiga avståndet för att den naturliga miljön ska vara en domän på vilken idéer och ideal kan projiceras, och för att de verkliga effekterna av den mänskliga förstörelsen blir svårare och svårare att se.

Coles målning ger oss tillgång till en tid då spänningen mellan människa och natur var ett mer balanserat drama. Det illustrerar oro som kom före vår moderna värld. Och som sådan bör det uppmuntra oss att ställa en enkel fråga: hur länge kan vi fortsätta att driva den mänskliga gränsen på bekostnad av ständigt minskande djurliv?